¿Cuándo se empezaron a domesticar los perros?


¿Por qué los humanos domesticaron a los perros?

El propósito de esta revisión es centrarse específicamente en la última de estas cuestiones, examinando de forma crítica los diferentes relatos que compiten entre sí sobre cómo y por qué ciertos grupos de cazadores-recolectores del Pleistoceno tardío domesticaron a un gran carnívoro que vivía en grupo, el lobo, ancestro del perro doméstico. El objetivo es reevaluar algunas de estas diferentes narrativas para revelar las suposiciones subyacentes que hacen sobre la naturaleza de los humanos prehistóricos y sus relaciones con los animales y el mundo natural.

Lamentablemente, como todo esto ocurrió en la prehistoria, no existen registros escritos, pictóricos u orales sobre lo que realmente ocurrió o por qué. Sin embargo, esto no ha impedido que numerosas autoridades ofrezcan teorías especulativas que pretenden explicar cómo y por qué nuestros predecesores decidieron compartir sus vidas y sus limitados recursos con este improbable compañero canino. De ellas, dos hipótesis muy diferentes dominan actualmente el debate, y serán el centro de la presente revisión.

En la literatura científica sobre la domesticación del perro se encuentran varias versiones de esta teoría, todas las cuales parecen tener su origen en una imaginativa fábula publicada por primera vez en el capítulo inicial del popular libro de Konrad Lorenz, El hombre conoce al perro (1953). En él, Lorenz describe unas bandas nómadas de cazadores-recolectores de hace unos 50.000 años cuyo éxito en la caza atrajo inevitablemente la atención de cánidos salvajes carroñeros que empezaron a frecuentar sus campamentos de caza en busca de huesos desechados, despojos, etc. Al cabo de un tiempo, los humanos empezaron a darse cuenta de que, si bien los cánidos carroñeros eran una molestia menor, también eran un escudo útil contra los depredadores más grandes (por ejemplo, los tigres de dientes de sable) al ladrar con fuerza cada vez que uno merodeaba por las inmediaciones. Ahora, en lugar de ahuyentar a los perros, los humanos empezaron a animarles a permanecer cerca proporcionándoles activamente provisiones. Y así, poco a poco, el proceso de domesticación fue cobrando fuerza:

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Cuál fue el primer perro

El momento y las causas de la domesticación de los perros son inciertos. Las pruebas genéticas sugieren que los perros se separaron de sus ancestros los lobos hace entre 27.000 y 40.000 años. El enterramiento más antiguo que se conoce es de hace 14.200 años, lo que sugiere que los perros ya estaban instalados como mascotas.

Pero no está claro si la domesticación se produjo en Europa o en Asia -o en varios lugares- ni por qué ocurrió. Los perros son los únicos animales domesticados por los cazadores-recolectores: todos los demás se domesticaron después de que se generalizara la agricultura. Una de las sugerencias es que la gente domesticó a los perros para que les ayudaran en la caza, mientras que otra hipótesis es que los lobos hurgaban en los vertederos de desechos humanos y se acostumbraron a la gente.

Los perros fueron domesticados cuando las capas de hielo cubrían gran parte del norte de Eurasia y el clima era más frío que el actual. En esta época, los humanos y los lobos debían competir por la comida, ya que ambos son grandes depredadores.

Sin embargo, los lobos pueden sobrevivir durante meses a base de carne magra, que contiene proteínas y poco más. En cambio, los humanos no pueden. La cantidad de proteínas que nuestro cuerpo puede soportar es limitada, por lo que tenemos que comer también otros grupos de alimentos, como las grasas. “No estamos totalmente adaptados a comer carne”, dice Lahtinen.

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Perro

Como nuestros compañeros animales más antiguos, todavía nos fascina saber cómo, por qué y cuándo exactamente los perros se convirtieron en nuestros mejores amigos. Es difícil imaginar cómo un chihuahua o un yorkshire terrier acabaron acurrucados a nuestros pies cuando, en su día, fueron poderosos y temibles depredadores.

Con la enorme variedad de razas de perros que existen hoy en día, desde el gran danés hasta el esponjoso pomerania, es fácil olvidar que los perros eran, muy probablemente, descendientes de un par de especies clave y que eran totalmente independientes de sus homólogos humanos; capaces de cazar y vagar libremente por su cuenta o en manada.

Hay toda una variedad de cánidos salvajes -el zorro, el coyote, el chacal, el dhole, etc.- y la cuestión de la evolución canina ha dejado perplejos a muchos científicos. Una de las primeras teorías de Charles Darwin fue que los perros evolucionaron a partir de varias especies caninas salvajes, algo que analizó ampliamente en El origen de las especies.

Parece poco probable cuando pensamos en el gran número de razas de perros que existen hoy en día: ¿cómo es posible que un carlino descienda del lobo feroz? Sigue siendo difícil precisar el linaje del perro porque ha habido mucha variación genética entre nuestros mestizos favoritos.

La domesticación del perro

Es fácil entender por qué los primeros humanos domesticaron a los perros como sus nuevos mejores amigos. Los caninos domesticados pueden protegerse de los depredadores y los intrusos, transportar provisiones, tirar de trineos y dar calor en las noches frías. Pero esos beneficios sólo se obtienen tras la domesticación. A pesar de más de un siglo de estudios, los científicos han tenido dificultades para entender qué desencadenó el proceso de domesticación en primer lugar. Una nueva teoría descrita hoy en Scientific Reports postula que los cazadores-recolectores, cuyo sistema digestivo omnívoro impedía el consumo de demasiadas proteínas, probablemente compartían los excedentes de carne con los lobos. Esas sobras pueden haber iniciado un paso hacia la domesticación.

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“Es la primera vez que tenemos una explicación ecológica de la domesticación del perro”, afirma la autora principal, Maria Lahtinen, investigadora principal de la Autoridad Alimentaria de Finlandia y profesora visitante del Museo de Historia Natural de ese país. “Personalmente, no creo que haya una respuesta sencilla y fácil detrás de la domesticación del perro, sino que tenemos que ver la imagen completa y la complejidad del proceso”.