Evolución de los caballos


evolución del caballo pdf

Esta imagen muestra una secuencia representativa, pero no debe interpretarse como una evolución “en línea recta” del caballo. Reconstrucción, esqueleto del antepié izquierdo (tercer dígito resaltado en amarillo) y sección longitudinal de molares de caballos prehistóricos seleccionados

La evolución del caballo, un mamífero de la familia Equidae, se produjo en una escala de tiempo geológica de 50 millones de años, transformando al pequeño Eohippus, del tamaño de un perro,[1] que vivía en el bosque, en el caballo moderno. Los paleozoólogos han podido elaborar un esquema más completo del linaje evolutivo del caballo moderno que de cualquier otro animal. Gran parte de esta evolución tuvo lugar en Norteamérica, donde los caballos se originaron pero se extinguieron hace unos 10.000 años[2].

El caballo pertenece al orden de los perisodáctilos (ungulados de dedos impares), cuyos miembros comparten pies con pezuñas y un número impar de dedos en cada pie, así como labios superiores móviles y una estructura dental similar. Esto significa que los caballos comparten una ascendencia común con los tapires y los rinocerontes. Los perisodáctilos surgieron a finales del Paleoceno, menos de 10 millones de años después del evento de extinción del Cretácico-Paleógeno. Este grupo de animales parece haberse especializado originalmente en la vida en los bosques tropicales, pero mientras que los tapires y, en cierta medida, los rinocerontes, conservaron sus especializaciones selváticas, los caballos modernos están adaptados a la vida en tierras más secas, en las condiciones climáticas mucho más duras de las estepas. Otras especies de Equus están adaptadas a diversas condiciones intermedias.

hoja de trabajo sobre la evolución del caballo

La ascendencia de la familia de los caballos es oscura; los pequeños representantes primitivos de múltiples dedos, conocidos como Hyracotherium (o Eohippus), aparecieron simultáneamente en Europa y América cerca del comienzo de la era Cenozoica hace unos 70 millones de años. A partir de este inicio, un animal anatómicamente similar al caballo moderno se desarrolló en el oeste de Norteamérica durante la primera Edad de Hielo (Pleistoceno), pero se extinguió en el “Nuevo Mundo” antes de la llegada de los exploradores europeos.  La selección natural de los caballos para la supervivencia, hizo evolucionar a un animal de estatura diez veces mayor que el ancestro; sólo se conservó el dígito central de los pies como casco y se modificaron los dientes y las mandíbulas para consumir alimentos más duros.

El caballo del Eoceno, EOHIPPUS, alcanzó el tamaño de un zorro moderno, se desplazaba sobre los cuatro dígitos de las manos o patas delanteras y sobre los tres de las patas traseras. Cada pie tenía el dígito central ligeramente agrandado, como en todos los perisodáctilos primitivos, y estaba adaptado a los desplazamientos por el bosque. Los dientes eran casi omnívoros, adecuados para macerar hojas, arbustos, brotes y frutos, pero no hierba. Los dientes sufrieron una modificación gradual a medida que avanzaba el Eoceno, pero el esqueleto sufrió pocos cambios.

eohippusanimal

Cuando los primeros caballos conocidos evolucionaron, hace unos 55 millones de años, existían múltiples especies al mismo tiempo. Incluso hace 10 millones de años, todavía había hasta una docena de especies diferentes. En la actualidad, sin embargo, la familia de los caballos (Equidae) es relativamente pequeña y sólo existen siete especies, incluidos los asnos y las cebras.1

Una especie distinta, el caballo de Przewalski, es la única subespecie de caballo que sobrevive y que nunca ha sido domesticada. Con 66 cromosomas, en lugar de los 64 de otras especies de caballos, el caballo de Przewalksi es genéticamente distinto.

Aunque esta especie -originaria de Asia Central- se extinguió en la naturaleza de Mongolia en la década de 1960, los esfuerzos por reintroducir el caballo de Przewalski han tenido cierto éxito, gracias a un programa de cría intensiva con animales cautivos durante la década de 1990. Se calcula que en 2005 había unos 300 caballos de Przewalksi en libertad en Mongolia.2

Es importante señalar que hubo muchos miembros de la familia del caballo que existieron al mismo tiempo a lo largo de su evolución. Además, el ritmo de evolución dependía de las presiones ambientales y ecológicas a las que se enfrentaba la especie en determinados periodos de tiempo.

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La evolución del caballo es un tema fascinante, que abarca más de 50 millones de años de cambios geográficos y biológicos, y una consideración importante a la hora de gestionar las necesidades de nuestro animal moderno. Aunque tal extensión de tiempo siempre dejará rompecabezas a los científicos, la historia del caballo está comparativamente bien estudiada, lo que facilita a los propietarios de caballos aprender más sobre los orígenes de nuestros compañeros de toda la vida.

Los primeros équidos (el grupo que incluye a los caballos, a sus parientes vivos y a todos sus antepasados extintos) no eran caballos tal y como los conocemos hoy en día: eran animales propios y únicos, y algunos de ellos estuvieron vivos en la tierra durante más tiempo que la existencia actual de nuestros caballos modernos. En este artículo nos referiremos a ellos como “caballos” o “équidos”, pero cada rama del árbol evolutivo tiene su propio nombre.

El Eohippus era muy diferente a nuestro caballo moderno, tanto que al principio no se creía que estuviera relacionado con él. Con un tamaño de entre 4,2 y 5 caballos, tenía el tamaño de un zorro, la espalda arqueada y los cuartos traseros elevados. Sus dientes estaban adaptados a una dieta de ramoneo: comían hojas, frutos y brotes de plantas arbustivas. En particular, tenía los pies acolchados con múltiples pezuñas en forma de dedos; cuatro en cada extremidad delantera y tres en la trasera.

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