Las aves son de sangre fria


nuthatch

Sangre caliente es un término informal que se refiere a las especies animales que pueden mantener una temperatura corporal superior a la de su entorno. En concreto, las especies homeotermas mantienen una temperatura corporal estable mediante la regulación de los procesos metabólicos. Los únicos homeotermos vivos conocidos son las aves y los mamíferos, aunque se cree que los ictiosaurios, los pterosaurios, los plesiosaurios y algunos dinosaurios no avianos eran homeotermos. Otras especies presentan diversos grados de termorregulación.

El control de la temperatura corporal de los animales varía según la especie, por lo que los términos “de sangre caliente” y “de sangre fría” (aunque todavía se utilizan a diario) sugieren la falsa idea de que sólo hay dos categorías de control de la temperatura corporal, y ya no se utilizan científicamente.

Una gran proporción de las criaturas tradicionalmente llamadas “de sangre caliente”, como las aves y los mamíferos, encajan en las tres categorías (es decir, son endotérmicas, homeotérmicas y taquimetálicas). Sin embargo, en los últimos 30 años, los estudios en el campo de la termofisiología animal han revelado que muchas especies pertenecientes a estos dos grupos no se ajustan a todos estos criterios. Por ejemplo, muchos murciélagos y aves pequeñas son poiquilotérmicos y bradometabólicos cuando duermen por la noche (o, en las especies nocturnas, por el día). Para estas criaturas se acuñó el término heterotérmico.

pájaro carpintero

Muchos observadores de aves se asombran de la gran variedad de aves invernales que visitan sus comederos incluso en los días más fríos, y pueden preguntarse “¿los pájaros pasan frío?” y “¿cómo se mantienen calientes las aves silvestres en invierno?” Las aves tienen muchas y magníficas adaptaciones que les permiten sobrevivir incluso en las condiciones más gélidas. Los observadores de aves que entienden lo que las aves necesitan para mantenerse calientes pueden ayudar fácilmente a sus amigos emplumados.

Las aves son animales de sangre caliente que tienen un metabolismo mucho más alto, y por tanto una temperatura corporal más elevada, que los humanos. Aunque la medida exacta varía según la especie de ave, la temperatura corporal media de las aves es de 40 grados Celsius (105 grados Fahrenheit). La temperatura corporal de las aves puede fluctuar durante el día en función del clima, la dieta y la actividad, pero puede ser un reto para las aves mantener un calor corporal tan alto cuando las temperaturas bajan mucho. Las aves más pequeñas están especialmente en riesgo, ya que tienen una superficie proporcionalmente mayor en sus cuerpos para perder calor, pero un volumen central más pequeño para generarlo. Sin embargo, incluso las aves más pequeñas tienen varias formas de mantener el calor de forma eficaz incluso en condiciones de frío extremo.

peces

Si lee muchos libros antiguos sobre dinosaurios, verá que el T. rex y el Brontosaurus son bestias pesadas que parecen lagartos o cocodrilos crecidos. Antes se pensaba que los dinosaurios tenían el mismo metabolismo de sangre fría (ectotérmico) que los reptiles. En otras palabras, no podían controlar su temperatura corporal internamente, por lo que dependían de su entorno para calentarse. Por ello, crecían y se movían lentamente.

Sin embargo, a finales de los años 60 y 70, los paleontólogos empezaron a dudar de este estereotipo. El descubrimiento de especies de pájaros, como el Deinonychus, más ágiles, más energéticos y de crecimiento más rápido de lo que se creía.

Los principales expertos de esta generación, como John Ostrom y Robert Bakker, sostenían que los dinosaurios eran de sangre caliente (endotérmicos), con la misma fisiología que las aves y los mamíferos actuales. Los dinosaurios, según ellos, podían controlar con precisión su temperatura corporal y mantenerla constante y elevada, independientemente de su entorno.

reptiles

Aunque la diversidad suele disminuir de los trópicos a los polos, en las aguas frígidas de las altas latitudes prosperan los mamíferos y las aves marinas de sangre caliente, tanto en número como en riqueza de especies. Un estudio reciente publicado en Science por un equipo de investigadores entre los que se encuentra la profesora adjunta de biología Sydne Record intenta responder al porqué.

El autor principal del estudio es John Grady, que ahora es investigador posdoctoral en el Centro Nacional de Investigación y Educación de los Grandes Ríos tras pasar dos años como becario posdoctoral en el laboratorio de Record, con la tutela de su colega Phoebe Zarnetske (Universidad Estatal de Michigan).

Grady resume sucintamente la razón de los hallazgos explicando que, en general, los depredadores de sangre caliente se ven favorecidos cuando las presas son “lentas, estúpidas y frías”. Tienen una ventaja metabólica a la hora de cazar presas en estas condiciones: son más rápidos que sus homólogos de sangre fría cuando la temperatura del agua disminuye. Su metabolismo les permite generar calor para elevar la temperatura de los ojos y el cerebro en algunos casos, para mejorar las capacidades sensoriales mientras cazan.

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