Aves marinas parecidas a los pinguinos


puffinsbirds

Los paleontólogos han descubierto sorprendentes similitudes entre los huesos fosilizados de pingüinos gigantes que vivieron hace 62 millones de años en lo que hoy es Nueva Zelanda y los de los plotópteros, un grupo de aves marinas no voladoras que vivieron en Norteamérica y Japón hace entre 37 y 25 millones de años.

Los plotópteros (familia Plotopteridae) son aves buceadoras extintas, no voladoras y con alas, que combinan un llamativo mosaico de rasgos característicos de los verdaderos pingüinos y de las aves pelecaniformes como alcatraces, piqueros, cormoranes y anhingas.

Los plotópteros se desarrollaron en el hemisferio norte mucho más tarde que los pingüinos; las primeras especies aparecieron hace entre 37 y 34 millones de años. Sus fósiles se han encontrado en varios lugares de Estados Unidos (California, Oregón y Washington), Canadá (Columbia Británica) y Japón.

En un nuevo estudio, el Dr. Gerald Mayr, del Instituto de Investigación Senckenberg y del Museo de Historia Natural, y sus colegas de Estados Unidos y Nueva Zelanda, compararon los restos fósiles de plotópteros con especímenes fósiles de tres especies de pingüinos gigantes – Waimanu, Muriwaimanu y Sequiwaimanu – e identificaron similitudes y diferencias no reconocidas anteriormente.

puffins

Cuando la mayoría de los observadores de aves piensan en las aves marinas, se imaginan un pájaro solitario que se eleva sobre olas interminables. Aunque esa imagen es correcta para muchas aves marinas, entender los diferentes tipos de aves marinas puede llevar a una apreciación mucho mejor de estas aves únicas y variadas.

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pingüino como pájaro uk

Un alca o álcido es un ave de la familia Alcidae del orden Charadriiformes. La familia de los alcidos incluye a los murres, araos, alcas, frailecillos y mérgulos. La palabra alca /ɔːk/ deriva del islandés álka, del nórdico antiguo alka (“alca”), del protogermánico *alkǭ (“ave marina, alca”)[1][2].

Varias especies tienen diferentes nombres en inglés en Europa y América del Norte. Las dos especies conocidas como múridos en Norteamérica se llaman araos en Europa, y la especie llamada alca pequeña en Europa se denomina paloma en Norteamérica.

Las alcas son superficialmente similares a los pingüinos por sus colores blancos y negros, su postura erguida y algunos de sus hábitos. Sin embargo, no están estrechamente relacionadas con los pingüinos, sino que se cree que son un ejemplo de evolución convergente moderada. Las alcas son monomórficas (los machos y las hembras tienen un aspecto similar).

Aunque no en la medida de los pingüinos, las alcas han sacrificado en gran medida el vuelo, y también la movilidad en tierra, a cambio de la capacidad de nadar; sus alas son un compromiso entre el mejor diseño posible para bucear y el mínimo necesario para volar. Esto varía según la subfamilia, siendo los araos de Uria (incluido el alca) y los mérgulos los más eficientes bajo el agua, mientras que los frailecillos y las alcas están mejor adaptados para volar y caminar.

alca

Para ser justos, en realidad debería ser Alcidae vs. Spheniscidae (nombres científicos de las alcas y los pingüinos). Sin embargo, he pasado muchos meses en el campo estudiando a los múridos (un álcido), y los encuentro fascinantes. Pronto será el momento de que pongan sus huevos en las colonias de la costa de Oregón, incluida Yaquina Head.  Los múridos tienen unas características vitales sorprendentes.

A primera vista, los múridos y los pingüinos son bastante similares. Son aves marinas que bucean a gran profundidad y se alimentan de crustáceos y peces. Al igual que los murres, los pingüinos tienen un sombreado contrario, con plumas negras en la espalda y blancas en la parte delantera. Se cree que esta coloración les ayuda a camuflarse cuando buscan comida (Cairns 1986).

Hay dos especies de múridos: los múridos comunes y los de pico grueso. Ambas especies tienen una distribución circumpolar en el hemisferio norte, con murres de pico grueso que anidan en colonias en el Ártico y murres comunes que anidan en latitudes más templadas tan al sur como la costa central de California. Sus distribuciones se solapan en el subártico, donde a menudo comparten colonias (Irons et al. 2008).

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